Verrassing! Ultima Thule blijkt toch weinig weg te hebben van een sneeuwpop

Het Kuipergordelobject blijkt behoorlijk plat te zijn. Onderzoekers staan voor een raadsel.

Op de beste beelden die we tot voor kort van Ultima Thule hadden, leek het Kuipergordelobject te zijn opgebouwd uit twee vrij ronde delen die aan elkaar vastgeplakt zaten. Het leidde NASA tot de conclusie dat het object qua uiterlijk veel weg had van een sneeuwpop. Maar nieuwe beelden van ruimtesonde New Horizons schetsen een heel ander beeld. Ultima Thule is behoorlijk plat.

Pannenkoek en walnoot
Het grootste deel van Ultima Thule – de ‘buik’ van de voormalige sneeuwpop, zullen we maar zeggen – heeft nog het meest weg van een pannenkoek. En het ‘hoofd’ lijkt volgens NASA – dat nooit om een goede vergelijking verlegen lijkt te zitten – nog het meest op een ingedeukte walnoot.

Afbeelding: NASA / Johns Hopkins Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute / National Optical Astronomy Observatory.

Raadsel
“We hadden op basis van een beperkt aantal beelden, gemaakt in de dagen rond de scheervlucht een indruk van Ultima Thule gekregen,” stelt onderzoeker Alan Stern. “Maar nu we meer gegevens hebben gezien, is onze kijk (op Ultima Thule, red.) veranderd (…) De vorm van Ultima Thule is platter, als een pannenkoek. Maar belangrijker nog; de nieuwe beelden creëren raadsels over hoe zo’n object gevormd kan zijn. We hebben zoiets nog nooit rond de zon zien draaien.”

Afbeelding: NASA / Johns Hopkins Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute.

New Horizons maakte de nieuwste beelden van Ultima Thule toen deze het Kuipergordelobject reeds gepasseerd was. Zo’n tien minuten nadat de afstand tussen New Horizons en Ultima Thule het kleinst was, keek de sonde nog een keertje achterom naar het Kuipergordelobject. De afstand tussen Ultima Thule en New Horizons bedroeg toen al bijna 8900 kilometer. De beelden laten volgens onderzoeker Hal Weaver duidelijk zien “dat Ultima en Thule veel platter zijn dan oorspronkelijk werd aangenomen. Dat roept ongetwijfeld nieuwe theorieën op over de vorming van planetesimalen in het vroege zonnestelsel.”

Ga naar Scientias

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *